Une association à but non lucratif est un regroupement d’au moins deux personnes qui décident de mettre en commun des moyens afin d’exercer une activité ayant un but premier autre que leur enrichissement personnel. Le caractère désintéressé de l’activité interdit la distribution d’un bénéfice aux associés mais il n’implique pas que l’activité soit non commerciale, ou qu’elle soit déficitaire : l’objet de l’association peut être commercial (tel que la distribution de produits issus du commerce équitable), et le bénéfice peut servir à la développer.